Fantomfájásra virtuális masszázs

Az amputáltak úgy nevezett fantomfájásait – vagyis a hiányzó végtagjukban “érzett” fájdalmait – talán meg lehet szüntetni virtuális masszázzsal. Egy kaliforniai kutatóintézetben felételezik, hogy a fantomfájás idővel megszűnik, ha a páciens sokszor látja, amint valaki másnak masszírozzák a végtagját.

A Kaliforniai Egyetem agykutató-intézetének igazgatója, Vilayanur Ramachandran kísérletsorozatot végzett annak kiderítésére, hogy mi okozza a amerikai háborús veteránoknál az elveszett végtagokban érezni vélt fájdalmat. Figyelme a 90-es években felfedezett úgy nevezett tükörneuronokra irányult. A tüköridegsejtek az emlősöknél és madaraknál az agykéreg bizonyos területein találhatók, és akkor aktivizálódnak, amikor az egyén meghatározott mozdulatokat végez, de akkor is, amikor az egyed látja, hogy egy másik fajtársa végzi ugyanezt a mozdulatot. A tükörneuronokat sokan az utóbbi idők legnagyobb neurológiai felfedezésének tartják. Feltételezik, hogy a tükörneuronoknak fontos szerepük van az utánzásban és bizonyos tanulási folyamatokban.  A tükörneuronokkal kapcsolatban azonban felvetődik a kérdés, hogy ha ezek az idegsejtjeink aktivizálódnak egy másik ember kézdörzsölésének láttán, akkor miért nem érezzük a kezünkön ugyanazt, amit akkor érzünk, amikor mi magunk összedörzsöljük a kezünket.

Ramachandran szerint – aki a tükörneuronok egyik leghíresebb kutatója – amikor látjuk, hogy valaki összedörzsöli a tenyerét, a saját kezünk érzőidegsejtjei kikapcsolják az agyi tükörneuronjainkat, amelyek a látott másik egyed mozdulatáról próbálnak jelt adni. Az amputáltaknál viszont ha hiányzik a végtag, akkor hiányoznak azok az érzőidegsejtek is, amelyek kikapcsolhatnák a tükörneuronokat. Ramacsandran olyan készüléket szerkesztett, amely olyan illúziót keltet az amputált kísérleti alanyban, hogy látja saját hiányzó végtagját. Amikor a kísérleti alany azt látta, hogy valaki hozzáér ehhez a végtaghoz, ő maga érezte az érintést. Akkor is ezt érezte, amikor látta, hogy valaki más érinti meg a saját végtagját. Volt olyan eset, amikor a kísérleti alany még 15 perc múlva is érezte a fantomérzést. Ramachandran úgy gondolja, hogy ha amputáltak elég sokszor látják, amint valaki más masszírozza egy végtagját, akkor egy idő múlva el fog tűnni a fantomfájdalmuk.